L’ammoniac est la première forme d’azote libérée lorsque la matière organique se décompose et constitue le principal déchet azoté excrété par la plupart des poissons et des invertébrés d’eau douce. L’ammoniac est excrété par les poissons principalement par les branchies et aussi à l’état de traces dans l’urine. L’ammoniac peut se présenter sous deux formes : non ionisé (NH3) et ionisé (NH4+), aussi appelé ion ammonium. L’ammoniac non ionisé est extrêmement toxique pour les poissons, et l’ammoniac ionisé ne l’est pas, sauf à des niveaux extrêmement élevés.

Le rapport du NH3 au NH4+ dans l’eau à un moment donné dépend du pH de l’eau et de la température. À un pH de 7,0 ou moins, la plupart de l’ammoniac (>95 %) sera sous forme non toxique (NH4+). Cette proportion d’ammoniac non toxique à toxique augmentera considérablement à mesure que le pH augmentera. La température de l’eau aura également une incidence sur le rapport entre le NH3 et le NH4+, le NH3 plus toxique à un pH donné augmentera avec l’augmentation de la chaleur de l’eau. Par exemple, à 82 °F, le pourcentage d’ammoniac sous forme toxique (NH3) est de 2 % à pH 7,5 et de 18 % à pH 8,5. La somme de la forme toxique gazeuse et de la forme ionique non toxique de l’ammoniac est appelée azote ammoniacal total (TAN). Le TAN est ce que la plupart des kits de test d’ammoniac commerciaux mesurent. Il est recommandé que le TAN dans les systèmes aquaponiques soit maintenu à <1 ppm. Cependant, les poissons peuvent tolérer des niveaux de TAN plus élevés si le pH de l’eau est inférieur à 7,0. Si vous utilisez une trousse qui mesure le TAN et que vous voulez calculer la quantité de TAN constituée de la forme toxique, vous pouvez consulter le tableau 1.

Pour déterminer la concentration d’ammoniac non ionisé (toxique) (NH3) dans votre eau en tout temps, multipliez la concentration d’ammoniac total (TAN) mesurée dans l’eau par le pourcentage indiqué au tableau 1 qui est le plus près de la température et du pH observés de votre échantillon d’eau.

Tableau 1. Pourcentage d’azote ammoniacal total (ATA) dans l’eau douce sous forme d’ammoniac non ionisé toxique à différentes valeurs de pH et températures (adapté des données présentées dans Francis-Floyd et al[2009] et Florida Department of Environmental Protection Chemistry Laboratory Methods Manual[2001])

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