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Par Ndidi Nwuneli – Fin février, Nahima et Yayaya, 14 ans, sont décédés après avoir mangé des biscuits contaminés lors de l’anniversaire d’un camarade de classe dans leur école, située juste à la périphérie d’Abuja, la capitale du Nigeria. Plusieurs autres enfants de leur classe ont été hospitalisés. La panique et les menaces de parents en colère ont forcé à la fermeture temporaire de l’école, mais à ce jour, aucun effort n’a été fait pour enquêter sur les causes profondes, ni pour retrouver ou fermer l’entreprise responsable.

Cette tragédie s’inscrit dans le cadre d’une explosion mondiale de la fraude alimentaire, lorsque les entreprises induisent délibérément le public en erreur au sujet des produits. Selon la Grocery Manufacturers Association des États-Unis, la fraude alimentaire touche environ 10 % de tous les produits alimentaires vendus et coûte à l’industrie alimentaire mondiale entre 10 et 15 milliards de dollars par an.

Les données axées sur le continent africain ne sont pas aussi facilement disponibles, mais ce qui existe est alarmant. Une étude récente de la Confédération des industries tanzaniennes estime que plus de 50 % de tous les biens, y compris les aliments, les médicaments et les matériaux de construction, importés en Tanzanie sont faux. Des données empiriques suggèrent que les taux pourraient se situer entre 10 % et 50 %, selon la catégorie d’aliments et le pays.

Au Nigeria, il y a du lait en poudre sans protéines animales. Au Kenya, il y a de l’huile végétale fabriquée à partir d’huile recyclée impropre à la consommation humaine.

Au Ghana, l’huile de palme est mélangée à un colorant alimentaire appelé Sudan IV qui est largement reconnu comme cancérigène. En Ouganda, le formol – un agent d’embaumement – est utilisé pour garder la viande et le poisson à l’abri des mouches et apparemment frais pendant des jours. Dans toute l’Afrique, il y a des cas de paille de riz emballée et vendue sous le nom de riz de haute qualité, de la poudre de maïs teintée avec Sudan IV, étiquetée comme du piment chili.

Étant donné que la plupart des produits contrefaits en Afrique sont des produits de base consommés pour satisfaire les besoins alimentaires quotidiens, ils contribuent probablement à l’augmentation des niveaux de malnutrition et de cancer sur le continent. Lorsque les parents qui vivent avec seulement quelques dollars par jour croient qu’ils achètent du lait à leurs enfants et que le lait ne contient aucune protéine animale, les répercussions sur le développement de l’enfant peuvent être dévastatrices. En effet, il est impossible de savoir dans quelle mesure la fraude alimentaire contribue au retard de croissance, qui touche 34% des enfants africains de moins de cinq ans, avec des impacts sur le développement physique et intellectuel tout au long de leur vie.

Un certain nombre de problèmes sont à l’origine de l’augmentation de la fraude alimentaire en Afrique. Premièrement, la complexité croissante des systèmes alimentaires, des ingrédients ayant de longues chaînes d’approvisionnement et des niveaux variables d’examen et de normes, rend très difficile la traçabilité de l’origine des produits alimentaires. Deuxièmement, les fabricants locaux sont confrontés à une concurrence accrue de la part d’importations moins chères, qui ont souvent des normes moins élevées pour les destinations africaines, et ils peuvent donc utiliser des ingrédients de qualité inférieure ou même non réglementés dans leurs produits pour réduire leurs coûts de production. Troisièmement, la faiblesse des normes réglementaires, des systèmes et des mécanismes de suivi crée des failles dans lesquelles les contrefacteurs peuvent prospérer.

Nous ne connaissons pas encore toutes les conséquences économiques ou sanitaires de la fraude alimentaire, mais il semble certain que si rien n’est fait, cette tendance aggravera les problèmes de nutrition et de santé auxquels de nombreux pays africains sont confrontés. Cela pourrait faire échouer les efforts visant à mettre en place des systèmes alimentaires locaux solides et dynamiques.

Le coût de la prévention est beaucoup moins élevé que celui de l’inaction, et chacun a un rôle crucial à jouer.

Heureusement, certains pays et entreprises africains commencent à prendre des mesures. Nombre d’entre eux ont adhéré au CODEX, une initiative de l’OMS/FAO qui établit des normes mondiales en matière de sécurité sanitaire des aliments. L’Afrique du Sud a mis en application une réglementation exhaustive en matière d’étiquetage. Il a interdit le Soudan I à IV comme colorant alimentaire, et les organismes de réglementation ont retiré les produits contenant ce produit chimique dangereux des rayons. Le Kenya Bureau of Standards et la Ghana Food and Drug Authority sensibilisent également les commerçants et les détaillants aux effets néfastes de la fraude alimentaire.

Mais il reste encore beaucoup à faire.

Le coût de la prévention est beaucoup moins élevé que celui de l’inaction, et chacun a un rôle crucial à jouer. En effet, ce n’est qu’en exerçant notre volonté politique collective et notre engagement envers la santé, la sécurité alimentaire et le développement économique de l’Afrique que nous pourrons mettre fin à la fraude alimentaire et rétablir la confiance du public dans l’alimentation.

Ce qu’il faut faire

Les gouvernements africains doivent fixer des normes réglementaires élevées en matière de contenu et d’étiquetage des aliments, suivre et prévenir la contrefaçon des aliments importés et produits localement. Tout comme la guerre mondiale menée contre les médicaments contrefaits, les actions contre les fraudeurs alimentaires doivent être audacieuses, rapides et implacables.

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